Histoire et Secrets - découvrir l'histoire de France et du monde - L'énigmatique décès de la dauphine Marie-Raphaëlle d'Espagne
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Le 19 juillet 1746, la dauphine de France, Marie-Raphaëlle d'Espagne, épouse du fils unique de Louis XV, met au monde son premier enfant, sans difficultés. La fin de la grossesse a été longue, l'accouchement étant prévu au début du mois. La déception est grande, puisqu'il s'agit d'une fille. On se console vite : la dauphine n'a que 20 ans et a vécu cette première grossesse sans complications, ce qui permet  de croire qu'elle donnera bientôt un garçon au trône de France.

Les jours suivants, la dauphine est victime de quelques malaises et fait de la fièvre. Les médecins, ainsi que son accoucheur, ne s'alarment pas. Mais dans la nuit du 21 au 22 juillet, l'état de Marie-Raphaëlle se dégrade brusquement, comme en témoigne le duc de Luynes dans ses Mémoires :

« Le 22, la Dauphine eut un redoublement de fièvre, très fort, trois heures après minuit. Elle envoya chercher M. Bouillac, son premier médecin, et M. Peyrard, accoucheur. Ils ne furent point effrayés par l’augmentation de fièvre, et dirent qu'elle était occasionnée par le lait […] A huit heures du matin, la Dauphine commença à avoir beaucoup d’inquiétude de son état. Elle demanda son confesseur, qui arriva sur les neuf heures. Après qu' il fut sorti, la tête commença à s’embarrasser […]. M. le Dauphin, avait été réveillé à sept heures. Mme la Dauphine ne le reconnut point. »

La dauphine perd connaissance. Les deux saignées que les médecins pratiquent à dix heures puis onze heures, ne la ramènent pas. Marie-Raphaëlle d'Espagne expire à onze heures trente. A la cour, c'est la consternation. Le duc de Luynes note : « Quelle étrange nouvelle et quelle différence de la journée d'hier ! Madame la Dauphine est morte ce matin. »
 

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Marie-Raphaëlle d'Espagne, dauphine de France (anonyme)
 

Au lendemain du décès, une autopsie est réalisée, comme l'usage le veut. Les médecins écartent l'accouchement comme étant la cause du décès : « Le corps de Madame la Dauphine fut ouvert le samedi. On a trouvé aucune cause de mort qui provient de l'accouchement, ce qui a été certifié par toute la Faculté. On a trouvé seulement une très grande abondance de lait ».

Ainsi, les médecins qui pratiquent l'autopsie de la princesse concluent qu'elle a été étouffée par une brusque montée de lait, surabondante. La biographie Simone Bertière commente cette déduction : "A la vérité, ils n'avaient pas la moindre idée de la cause du décès".

Cette thèse de la trop brusque montée de lait ne me convainc pas. Afin de savoir ce qui aurait pu emporter la dauphine, il nous faut comparer les signes qui entourent sa mort avec ce que l'on connaît des maladies fatales aux femmes enceinte.

Au XVIIIè siècle, la mort en couches est une réalité, et la noblesse n'est pas épargnée. A la cour de France, on ne souvient de Marie de Montpensier, première épouse de Gaston d'Orléans, frère de Louis XIII. Cette princesse, dont l'unique accouchement a été très éprouvant, succombe à une hémorragie six jours après la naissance de son enfant, la Grande Mademoiselle. Un proverbe alsacien indique d'ailleurs : " Pour une femme en couches, le ciel reste ouvert 9 jours". De ce fait, un accouchement qui se déroule bien ne veut pas dire que la mère est sauvée.  En effet, outre des hémorragies, il existe des infections dites "post-partum" (après délivrance).

Certaines fièvres surviennent après l'accouchement, et particulièrement à la montée de lait. Ce sont des fièvres dites " puerpérales" , qui surviennent généralement après la naissance de l'enfant, alors que l'accouchement s'est bien passé.  C'est le cas pour Marie-Raphaëlle, ce qui fait dire aux médecins que c'est la montée de lait qui a tué la dauphine. En effet, à l'époque, la médecine attribue ces fièvres au "bouleversement des fluides corporels" que connaît une mère après son accouchement et que l' on nomme " fièvres de lait".

Buste_marie_raphaelle.jpg
Buste de la dauphine Marie-Raphaëlle, par Michel-Louis Mercier (XIXe siècle)

Aujourd’hui, on sait qu'une fièvre puerpérale  peut être  provoquée par un morceau de placenta resté dans l’utérus ou à cause d'une mauvaise hygiène des sages-femmes et  des médecins. Or, on sait que l'hygiène laisse à désirer au XVIIIe siècle, même à la cour de France. Cette fièvre puerpérale annonce, malheureusement, une septicémie.

Pour appuyer cette thèse, il faut se reporter au  le rapport d'autopsie de la dauphine. En effet, si les médecins  ne trouvèrent aucun signe d'hémorragie ou d'éclampsie,  à l'ouverture du crâne il constatèrent qu'il y avait « du lait épanché dans la tête ».

Or, en cas de fièvre puerpérale, l'autopsie révèle toujours "des organes d'une humeur blanchâtre". De ce fait, le liquide blanchâtre, que les médecins du XVIIIe siècle considèrent comme du lait qui s'est répandu, est, en réalité, du pus (le signe d'une septicémie).

Dès lors, on peut établir un lien entre la mort de Marie-Raphaëlle d'Espagne et son accouchement. Cependant, ce n'est pas une brusque montée de lait qui l'a emportée. La dauphine  a développé une septicémie, signalée d'abord par des malaises, puis une forte fièvre, d'affreux maux de tête (dont les douleurs ont laissés des marques sur le visage de la dauphine) et enfin un coma. On doit le décès de Marie-Raphaëlle a un manque d'hygiène et à l'ignorance des médecins.

Bibliographie :

« Mémoires du duc de Luynes sur la cour de Louis XV » volumes 7 à 9

« Le Monde médical Parisien au dix-huitième siècle » par le Docteur Paul Delaunay

«  Les mères et la mort : réalités et représentations » chapitre 1 "La mortalité maternelle : histoire et représentations (XVIIIe – Xxe siècles)" par Marie-France Morel

«  Les reines de France au temps des Bourbons : la reine et la favorite » par Simone Bertière



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