A la cour d'Angleterre

Charlotte de Hanovre, l’espoir du peuple anglais

Née le 7 janvier 1796, la princesse de Galles Charlotte Augusta est la fille unique du prince de Galles, futur George IV, et de son épouse, Caroline de Brunswick. Héritière de la couronne après son père, Charlotte est destinée à régner sur l’Angleterre. Sa naissance ne rapproche pas ses parents, qui ne s’entendent pas et se séparent peu après : Caroline est obligée de quitter la cour et de vivre loin de sa fille, que George tente d’élever dans la haine et le mépris de sa mère. C’est le contraire qui se produit : en grandissant, Charlotte montre de plus en plus d’amour pour sa mère et se met à détester son père qui la prive de sa présence et ose s’afficher avec sa maîtresse, Marie-Anne Smythe. Le peuple l’encourage à témoigner de l’amour à Caroline, victime, d’après les anglais, de la méchanceté de son époux : « Aimez bien votre mère mignonne ». Alors que le gouvernement entreprend de lui trouver un époux, la princesse de Galles rencontre Léopold de Saxe-Cobourg, en visite à Londres. Ce dernier entreprend de séduire l’héritière de la couronne tandis que le prince George espère pour sa fille un meilleur parti : il envisage sérieusement de lui faire épouser le roi des Pays-Bas, Guillaume II d’Orange, prétendant plus prestigieux que Léopold. Mais Charlotte n’a pas l’intention d’épouser le candidat choisi par son père. Furieux, le prince de Galles tient sa fille enfermée dans ses appartements en espérant qu’elle change d’avis. La princesse fait alors connaître à son père sa décision : elle désire épouser le prince de Saxe-Cobourg.

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Charlotte et Léopold en 1817, par Williams Thomas

En se mariant, la princesse de Galles espère ainsi échapper à la tutelle de son père et avoir d’avantage de liberté. Guillaume II ayant préféré une grande-duchesse de Russie à la princesse anglaise, le prince de Galles, piqué dans son orgueil, autorise Charlotte à épouser Léopold de Saxe-Cobourg. Le mariage a lieu le 2 mai 1816 à Londres. Léopold a alors 25 ans et Charlotte en compte 20. Les deux époux s’engagent sans avoir de sentiments l’un pour l’autre et sont tous deux intéressés par l’union qu’ils contractent : Charlotte y gagne une plus grande liberté tandis que Léopold intègre la famille royale d’Angleterre ainsi que l’optique d’être un jour prince consort. Pourtant, les deux époux vont peu à peu se découvrir, se comprendre, et s’aimer. Charlotte, qui a beaucoup souffert d’avoir dû grandir sans sa mère, cache, derrière un fort tempérament, une profonde sensibilité. Son époux parvient à l’apaiser, à l’apprivoiser et on murmure bientôt que la princesse de Galles, « nature sauvage » a été  « vaincue par l’amour ». Cette même année, Charlotte fait deux fausses couches qui mettent en avant la constitution fragile de la jeune femme. 

La princesse Charlotte en 1817, par George Dawe
La princesse Charlotte en 1817, par George Dawe

En 1817, elle est enceinte de nouveau et mène, cette fois, la grossesse à terme. Le 3 novembre, Charlotte ressent les premières douleurs de l’accouchement. Ce dernier est long et difficile : il faudra près de cinquante heures de travail avant que la princesse ne mette au monde un fils, hélas mort-né, le 5 novembre. Épuisée, elle décède le lendemain, 6 novembre, d’une rupture de l’utérus. Toute l’Angleterre est émue par la disparition prématurée de Charlotte, à l’âge de 21 ans, en qui elle mettait tous ses espoirs. Un contemporain note : « le peuple n’a plus personne à aimer ». La princesse et son fils mort-né sont inhumés dans la chapelle Saint-George, à Windsor. Léopold est abattu de la perte de sa jeune épouse, qu’il avait fini par adorer. A propos d’elle il écrit : « Elle était une bonne et admirable femme. Personne ne pourra connaître ma Charlotte comme je la connaissais réellement« . L’ombre de la princesse de Galles continuera d’hanter Léopold : remarié en 1832 avec Louise d’Orléans, il  devient père d’une fille en 1840, laquelle sera baptisée Charlotte, en mémoire de sa défunte épouse. 

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